SIG y palmeras: mi vivencia en la Esri User Conference


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Este julio tuve la oportunidad de asistir a la Esri User Conference, el macro evento de SIG organizado por la empresa Esri y que reúne tanto a usuarios y desarrolladores de ArcGIS como a toda la industria afín. Durante cinco días, más de 18.000 personas -según cifras oficiales- inundaron el centro de convenciones de San Diego, USA,  donde se ofrecieron más de 1.000 sesiones -o 450 horas- de talleres, demostraciones y presentaciones en torno al software ArcGIS y otros productos de Esri. En definitiva, ¡un festival del SIG por todo lo alto!

Es una conferencia para vivirla, no para explicarla

Pero aquí va mi intento de contaros lo que viví. Y es que me siento privilegiada de haber podido viajar hasta California y vivir uno de los más grandes eventos del sector. Desde que estoy en el SIGTE-UdG que me he encargado más de las tareas de coordinación de estudiantes y de la comunicación del programa UNIGIS así que poco de SIG he tocado -y menos ArcGIS que no lo había abierto desde que acabé la carrera de geografía en 2010-. De modo que me hacía especial ilusión conocer en primera persona una de las grandes empresas del sector y, a la vez, nutrirme un poco de conocimiento de ‘the science of where’ . Y esto es lo que hice: aprender. Escogí las charlas y talleres que más me interesaron -entre más de 60 sesiones paralelas– y empecé a recopilar ideas, ejemplos, referentes,… hasta quedar inspirada del todo.

Jack Dangermond, el protagonista más aclamado

El presidente de Esri abría la conferencia con la sesión plenaria bajo el lema What’s next? en la que presentaba las novedades y tendencias de la compañía en una sala llena de fans que palmeaban a cada nuevo éxito que se anunciaba. Al estilo TED, las ponencias milimetradas y estudiadas, se habló de BIM, Location intelligence, Artificial Intelligence, Smart mapping, Machine Learning, etc… y se presentaron los casos de éxito de la compañía con la intención de inspirar a la audiencia. Las sesiones plenarias se pueden recuperar en estos vídeos.

ArcGIS pro, story maps y la map gallery

O al menos con estos tres conceptos me quedo. En general los talleres prácticos -más bien demos del producto- estaban muy enfocados al usuario de SIG medio donde se explicaba desde, por ejemplo, cómo hacer un simple análisis de las inundaciones en Houston con ArcGIS online hasta cómo utilizar machine learning o big data con ArcGIS Pro. De este último producto, ArcGIS Pro, se hablaba en casi todas las charlas confirmando que es el producto estrella y la apuesta de Esri desde hace algunos años.

Otro producto del que se habló bastante fue Story maps, una herramienta de comunicación que permite combinar el texto narrativo con mapas y multimedia. Story maps es una plataforma muy intuitiva y abierta que en los últimos años en se ha popularizado mucho en el ámbito educativo, no solo universitario sino también en las escuelas -un target que la empresa sabe cuidar muy bien-. Uno de los temas que más se reiteró durante las charlas es la importancia de saber contar una historia a través del mapa, de buscar el relato que hay detrás de los datos.

Y en este sentido, en la Map Gallery, el concurso de mapas donde pueden participar los asistentes a la Esri UC, me costó ver estas historias detrás de los mapas, ni diseños cartográficos innovadores o que pudieran persuadirme. La conclusión es que se pueden dominar muy bien las técnicas o las herramientas de SIG pero es necesario hacer un esfuerzo para comunicar bien los resultados. Los que sí lo consiguieron, a mi parecer, fueron el dúo Kenneth Field y John Nelson, quienes hicieron unas diez charlas a lo largo de la conferencia con títulos tan sugerentes como ‘How to create a great map’ o ‘Amazing and inspiring maps’ que explicaban, por ejemplo, cómo se podía jugar con un dataset de los resultados de las elecciones de USA y crear visualizaciones de este tipo. También me interesó la masterclass de Allen Carroll con sus ‘tricks and tips’ para hacer story maps (13 ways to make your story map sign) o bien la historia detrás del story map de ‘Two Koreas”) de Cooper Thomas y su equipo de storytellers, diseñadores y cartógrafos. Esto solo para nombrar algunas charlas.

En la agenda de la conferencia también hubo lugar para todo tipo de eventos sociales con acceso VIP -patrocinados por empresas, organizaciones o universidades- y otras actividades más lúdico-deportivas como las dos sesiones de yoga o la carrera 5k fun run. Sin embargo el evento social más esperado era la Thursday night, la fiesta de cierre de la conferencia que se celebró en el Balboa Park con conciertos, comida y ¡diversión!

UNIGIS International también estuvo allí

A parte de las sesiones también había la Expo, un pabellón donde los distintos departamentos de la empresa Esri así como empresas partners, universidades y  organizaciones podían mostrar sus servicios y productos durante los días que duraba la conferencia.

UNIGIS estuvo presente en un stand de la expo. Para mi fue un placer conocer en persona a Regina, la coordinadora de la UNIGIS International y también algunos alumni de otros nodos de UNIGIS (Salzburg, AmericaLatina…) que pasaron durante estos días por el stand.  

Para terminar la historia californiana – ya de vuelta después de un largo jet lag– solo me queda recordar las palmeras del paisaje urbano californiano y sentirme afortunada de haber vivido esta experiencia tan enriquecedora 🙂